Desbloqueo de los legados de los archivos de Edison

Leonard DeGraaf, luciendo el familiar uniforme beige y verde del Servicio de Parques Nacionales de EE. UU., Abre el camino a través de un estrecho pasadizo subterráneo hacia una de las maravillas invaluables y rara vez vistas del país. Dando la vuelta a un último turno, DeGraaf señala la cámara que tiene delante. Esto siempre es emocionante para mí, no importa cuántas veces venga aquí, dice en el tipo de tono silencioso y reverente que se puede esperar de un guardaparque que se acerca al borde del Gran Cañón o avista un águila calva. El entusiasmo de DeGraaf, sin embargo, se dirige hacia la puerta de acero enormemente gruesa de la bóveda de un banco subterráneo.



A diferencia de muchos de sus colegas guardaparques, DeGraaf no es ni un forestal ni un geólogo, sino un historiador de la tecnología. Los pasillos de su preciada gruta, a unos cinco metros por debajo del patio pavimentado y estéril de un complejo de laboratorios envejecido, están hechos por humanos y están revestidos del piso al techo con estantes de papeles. DeGraaf abre el grueso portal de acero de la bóveda para revelar una colección de algunas de las germinaciones más fértiles de la tecnología: los 3500 cuadernos escritos a mano de Thomas Alva Edison. Ahora administrada por el Servicio de Parques de EE. UU., La bóveda es el corazón de los Archivos de Edison, un búnker resistente a las bombas construido debajo del famoso laboratorio del inventor en West Orange, Nueva Jersey.

DeGraaf explica que Edison y sus colegas usaron los cuadernos como un registro diario de sus experimentos al igual que lo hacen muchos laboratorios modernos. Pero Edison también registró sus cavilaciones sobre cosmología, observaciones del mundo natural, bocetos e incluso poesía ocasional. En estas páginas, por ejemplo, Edison no solo detalla los pasos que condujeron a su exitoso prototipo de la bombilla incandescente, sino también sus incursiones en todo, desde los rayos X hasta los viajes en avión. La vasta colección, que abarca la mayor parte de su asombrosa carrera de seis décadas, ofrece una oportunidad, rara en su detalle y profundidad, de mirar dentro de la mente de uno de los mayores inventores de la historia.





Lo que hace que los cuadernos sean aún más fascinantes, como DeGraaf sabe íntimamente, es el hecho de que la propiedad de Edison, otorgada al Servicio de Parques en 1955, también contiene una colección notablemente diversa de documentos y artefactos relacionados, que incluyen correspondencia, registros legales, prototipos, etc. y la biblioteca completa de libros y artículos de Edison, muchos garabateados con sus marginales amplios y, a menudo, irreverentes. Tenemos la suerte de contar con uno de los archivos personales más completos de la historia de la tecnología, dice DeGraaf. Un investigador aquí puede rastrear una idea desde su concepción más temprana hasta su desarrollo y producción a gran escala.

Sin embargo, por más completa que sea la colección, el búnker cerrado y la bóveda del banco sirven como una metáfora desafortunadamente apta para el archivo secuestrado. Como resultado de alguna medida de negligencia, falta de fondos e incompetencia, solo unas pocas personas han visto la mayor parte de los periódicos y objetos de interés. Unos 65 años desde la muerte de Edison, aproximadamente la mitad de los 5 millones de documentos del laboratorio y los 400.000 artefactos aún no se han catalogado. Y a pesar de unos 17 años de trabajo de archivo concertado por el Proyecto de Documentos de Thomas Edison, un esfuerzo conjunto del Servicio de Parques e historiadores de la Universidad de Rutgers, solo un poco más de un tercio de los notables cuadernos de Edison, los cronológicamente más antiguos, se han reproducido en microfilm de manera pueden ser inspeccionados por más de un puñado de eruditos. DeGraaf admite lo obvio: el material simplemente no ha sido accesible, dice. Ha sido un recurso muy infrautilizado.

Los artículos de Edison pueden permanecer en gran parte ocultos a la vista del público, pero vivimos a diario con su abrumadora huella en nuestro mundo tecnológico. La mayoría de la gente sabe que el desarrollo de Edison y sus colegas de una bombilla incandescente en funcionamiento generó la omnipresente red de energía eléctrica cuyos componentes principales a menudo todavía llevan su nombre. Pero las contribuciones de Edison van mucho más allá de ese eje de la sociedad tecnológica moderna: como un corredor que deja a sus competidores más cercanos en el polvo, el asombroso récord de Edison de 1.093 patentes supera con creces el de todos los demás inventores antes o después, y la amplitud de estas contribuciones es igualmente notable. Su invención del fonógrafo, por ejemplo, hizo posible la industria de la grabación de música al igual que las imágenes en movimiento, también su creación, que finalmente puso a Hollywood en el mapa. Menos conocido es el invento de Edison del micrófono y el mimeógrafo y sus avances clave en las baterías. Su cartera incluso incluía una patente sobre hormigón vertido, parte de su plan a medio realizar para construir el armazón estructural de toda una casa de clase media en solo seis horas.



¿Cómo podría un inconformista sin prácticamente ninguna educación formal llevar a cabo una serie tan asombrosa de importantes inventos? En lugar de conformarse con la opinión popular en su época, promovida en gran parte por el mismo Edison, de que su éxito se derivó de una combinación de genio tecnológico y perseverancia resuelta, los pocos historiadores que tienen acceso a los artículos de Edison se están enfocando principalmente en las estrategias innovadoras. se empleó como uno de los primeros, y todavía uno de los más audaces, practicantes de la I + D moderna a gran escala.

Construyendo una fábrica de inventos

A unos 40 minutos de Manhattan a lo largo de la Interestatal 280, la comunidad de clase media de West Orange, Nueva Jersey, se parece mucho a la época de Edison. Los escaparates de las tiendas de ladrillos cansados ​​se alinean en un centro deprimido pero aún viable. A pocas cuadras de distancia, ubicado discretamente en un vecindario monótono y semiindustrial, la instalación de Edison en West Orange, construida en 1887, llena dos bloques cercados con un grupo de edificios de ladrillo vagamente parecidos a fortalezas. La mera creación de un laboratorio independiente aquí en un prosaico suburbio de Nueva Jersey es casi tan notable como el trabajo realizado en su interior. Al no tener una conexión visible con una universidad o una sede corporativa, el laboratorio se encuentra solo, tanto visual como figurativamente. El historiador de Rutgers Paul Israel, uno de los editores que trabaja en el Proyecto de Documentos de Thomas Edison y autor de una próxima biografía de Edison, la primera basada en un amplio acceso a los archivos, explica parte de la visión detrás del laboratorio independiente. Edison fue uno de los primeros, dice, en comprender que el proceso de invención podía organizarse.

En un trabajo póstumo sobre la invención publicado en 1993, el eminente científico informático Norbert Wiener atestigua que la innovación más duradera de Edison fue la invención del laboratorio científico industrial en el que un equipo de técnicos capacitados moderadamente grande fue dirigido por una mente central hacia la realización de invenciones. como un negocio diario.



Muchas de las técnicas que Edison usaría para ejecutar su operación de I + D se perfeccionaron en el cercano Menlo Park, donde inicialmente construyó un laboratorio y una pensión adyacente para sus trabajadores. Allí, Edison y una docena de colegas trabajaron en equipos para abordar hasta 40 proyectos separados a la vez, incluida la bombilla. En 1876, con la típica bravuconería, Edison prometió que la empresa produciría un invento menor cada diez días y uno grande cada seis meses aproximadamente. Sorprendentemente, Edison tuvo un promedio cercano a esta tasa de éxito durante la mayor parte de las siguientes cuatro décadas.

Aprovechando la fama inicial y el éxito financiero que le brindó su invención de la bombilla, Edison aprovechó la oportunidad en su laboratorio de West Orange para realizar más completamente su visión de lo que llamó su fábrica de inventos. Eligió el sitio rural cerca de su propiedad recién comprada porque ofrecía mucho espacio sobre el cual construir, pero cerca del suministro de materiales, trabajadores y capital de Manhattan. Aquí, consciente de que estaba abriendo un nuevo camino para la investigación tecnológica de orientación comercial, Edison construyó uno de los primeros complejos de I + D a gran escala del mundo.

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La amplitud del mandato de las instalaciones de West Orange es una de las primeras cosas que sorprende a un visitante. Al presentar su extenso recorrido, Maryanne Gerbauckas, superintendente del Sitio Histórico Nacional de Edison, explica que incluye una fundición de metales, dos grandes talleres mecánicos, un laboratorio de química completamente equipado, un taller de carpintería, instalaciones de soplado de vidrio, un cuarto oscuro y grabación de sonido y estudios de cine, sin mencionar una lujosa biblioteca de 40.000 volúmenes con paneles de madera. Edison no dejó mucho en su concepción de este lugar, dice ella.

Para construir lo que él llamaba inmodestamente el Laboratorio más grande y mejor equipado que existía, Edison se dio cuenta de que necesitaba instalaciones incomparablemente superiores a cualquier otra para el desarrollo rápido y barato de un invento ... en forma comercial. El esfuerzo, señaló, requeriría la instalación para llevar un stock de casi todos los materiales imaginables, de modo que pudiera construir cualquier cosa, desde un reloj de dama hasta una locomotora. Israel dice que el laboratorio revela que Edison comprendió desde el principio que los materiales naturales tenían amplias posibilidades abiertas para la exploración, explotación y desarrollo.

En ningún lugar es tan evidente la pasión de Edison por los diversos recursos como en el almacén, una de las primeras paradas en la gira de Gerbauckas. De pie frente a bancos de pequeños cajones de madera que se alinean en varias paredes, Gerbauckas explica que cada uno tiene diferentes muestras; a su lado, hay grandes cantidades de láminas de metal, varillas y tuberías ordenadas ordenadamente. Cuenta la famosa broma del inventor de que el almacén contenía de todo, desde la piel de un elefante hasta los ojos de un senador de los Estados Unidos.

Un informe de un periódico de 1887 confirma que el almacén de West Orange contenía ocho mil tipos de productos químicos, todo tipo de tornillo fabricado, todo tamaño de aguja, todo tipo de cordón o alambre, pelo de humanos, caballos, cerdos, vacas, conejos, cabras, etc. viscosa, camellos, ... seda en todas las texturas, capullos, varios tipos de pezuñas, dientes de tiburón, cuernos de venado, caparazón de tortuga, ... corcho, resina, barniz y aceite, plumas de avestruz, cola de pavo real, azabache, ámbar, caucho, todo minerales, [y] metales.

Edison utilizó sustancias tan exóticas con una regularidad sorprendente. Sus cuadernos, por ejemplo, muestran que en su búsqueda por descubrir un filamento de bombilla eficaz, él y sus asistentes experimentaron con no menos de 3.000 materiales distintos, incluidos el platino y el bambú japonés, antes de decidirse finalmente por el hilo de algodón carbonizado. Después de muchas pruebas y errores similares, Edison empleó nueces comprimidas de la selva tropical para fabricar la aguja utilizada en algunos de sus primeros modelos de fonógrafos antes de finalmente elegir el tungsteno como el mejor material para el trabajo.

Como lo explica W. Bernard Carlson, historiador de la tecnología de la Universidad de Virginia, Edison abordó el proceso de invención más como un artesano que como un científico teórico. Para Edison, el artesano, la invención era una actividad táctil y visual, dice, y los instrumentos científicos eran extensiones de sus sentidos. Contrasta la colección de tiendas de artesanías en las instalaciones de West Orange, que emplearon sopladores de vidrio y maquinistas, con el enfoque más teórico para concebir nuevos productos que se hicieron comunes durante las décadas siguientes. Por supuesto, Edison también contrató matemáticos y científicos a lo largo de su carrera. Pero reprendió implacablemente a sus colegas con educación universitaria que su experiencia universitaria los había corrompido al enseñarles a ver solo lo que se les enseñó a buscar, lo que los llevó a pasar por alto muchos de los grandes secretos de la naturaleza.

Atando R con D

Gregory Field, un historiador de la Universidad de Michigan en Dearborn que pasó cinco años examinando los primeros cuadernos como parte del Proyecto Edison Papers, dice que la contribución clave de Edison a los esfuerzos de investigación modernos es su insistencia inconformista en vincular siempre la R 'con la D' . Edison mantuvo persistentemente que la invención implica no solo investigación, sino también investigación, desarrollo y marketing, sostiene Field, una visión que en última instancia ayudaría a marcar el comienzo de una nueva relación entre los científicos y el uso empresarial de su trabajo. Según Edison, de hecho, los dólares y la ciencia estaban tan mezclados en su carrera que a veces era difícil separar sus actividades inventivas del flujo continuo de empresas comerciales en las que él mismo se involucraba.

Sin duda, los empresarios de todo tipo florecieron durante la época de Edison, y Edison contó a algunos, como Henry Ford y Harvey Firestone, entre sus conocidos más cercanos. Pero el enfoque de Edison contrasta con el de muchos otros científicos de su época, incluido Louis Pasteur de Francia. Pasteur era bien conocido por su opinión ampliamente aceptada de que un hombre de ciencia [sic] complicaría su vida y se arriesgaría a paralizar sus facultades inventivas si se dignaba involucrarse en utilizar sus descubrimientos como fuente de beneficio comercial.

Edison enfatizó casi desafiante su papel como científico industrial para contrastarse con científicos académicos como Pasteur. Como era de esperar, dado su éxito, inspiró a otros a seguir un enfoque similar. Por ejemplo, los historiadores han rastreado el establecimiento de Alexander Graham Bell de un pequeño laboratorio de investigación general, el precursor de lo que finalmente se convertiría en el enorme complejo del Laboratorio Bell (ahora Lucent Technologies), hasta el ejemplo de Edison.

Sin embargo, a diferencia de muchos de los esfuerzos de I + D que generó, Edison se negó repetidamente a estar estrechamente vinculado a ninguna misión corporativa en particular. Por ejemplo, aunque Edison dependía de patrocinadores como Western Union, una de las empresas más grandes del momento, evitó la supervisión directa de su trabajo para perseguir la agenda de I + D más amplia posible.

La independencia de Edison resultaría ser un momento dorado de corta duración en la investigación moderna. Ya en 1896, señala Carlson, el gigante emergente General Electric decidió contratar al competidor más sistemático de Edison, Elihu Thompson, para intentar fabricar tubos de rayos X. Dado que había trabajado en tales tubos y ayudó a fundar General Electric, dice Carlson, Edison habría sido una opción más obvia. Pero para entonces, los gerentes corporativos ya lo veían como una fuente de innovación poco confiable e impredecible, sostiene Carlson, debido a su insistencia en seguir lo que su propia intuición lo llevó.

Un enfoque centrado en el conocimiento

De hecho, de sus muchos atributos coloridos, Edison es probablemente el más famoso por su perseverancia maníaca, trabajando frecuentemente de 90 a 100 horas a la semana. Nunca renuncio hasta que obtengo lo que busco, según los informes, respondió cuando se le preguntó la clave de su éxito, una variación de su famosa máxima de que la genialidad es un 1% de inspiración y un 99% de transpiración.

En ninguna parte la incansable persistencia de Edison es tan evidente hoy como en un armario del ático que rara vez se ve en las instalaciones de West Orange. Al pasar entre filas de estantes que contienen artefactos sin catalogar en el piso superior del edificio principal, Gerbauckas abre la puerta del armario para revelar una exhibición asombrosa. Aquí, en los estantes y en el suelo, hay decenas de bocinas de fonógrafos de todos los tamaños y formas. Algunos son redondos, otros angulares; algunos son bajos y rechonchos, mientras que otros son alargados y miden hasta seis pies de altura. Esta galería de pícaros de prototipos rechazados ofrece un rico testimonio visual del enfoque de Edison: probar todos los diseños que pudiera concebir.

Extremadamente sordo, Edison a menudo se frustraba al no obtener un sonido lo suficientemente alto o claro de su máquina fonógrafo. Los archiveros de Edison han descubierto, cuenta Gerbauckas, que el inventor a veces incluso sujetaba los dientes a una bocina de fonógrafo como audífono, sintiendo el sonido vibrar a través de su mandíbula.

Sin embargo, los archivos revelan que el énfasis convencional en la persistencia de Edison ha eclipsado un atributo igualmente importante: un entusiasmo salvaje por cualquier evento fuera de lo común. Esta apertura a nuevos insumos y asociaciones a menudo eludiría a los laboratorios modernos que intentaron basarse en el enfoque de Edison.

Su apertura se reflejó en su capacidad para capitalizar rápidamente el conocimiento científico emergente. En lugar de luchar él mismo con el avance de la teoría científica, peinaría la literatura publicada en busca de ideas que despertaran su interés. Esta estrategia, junto con la independencia de la jerarquía corporativa, le dio a Edison una flexibilidad extraordinaria para reinventar y reconfigurar regularmente su laboratorio.

Carlson señala que la disposición del laboratorio estaba en constante cambio, y Edison a menudo redirigía los esfuerzos en sus diversas ramas y reorganizaba sus delgadas paredes de madera que no soportaban carga para adaptarse a las nuevas empresas. En una ocasión, a fines de 1900, por ejemplo, cuando quedó claro que una empresa minera de hierro en la que Edison había invertido recursos financieros y técnicos estaba fallando, regresó al laboratorio de West Orange un fin de semana y limpió una habitación en el edificio principal, y presentó un plan detallado para redirigir completamente los esfuerzos del equipo hacia la fabricación de cemento Portland, que podría capitalizar algunos de los mismos equipos y materiales.

Israel informa que ha descubierto nuevas pruebas del enorme talento de Edison para apropiarse de técnicas que pueden haber fallado en un caso y utilizarlas con gran efecto en otro. Por ejemplo, el trabajo fallido de Edison para desarrollar un cable telegráfico submarino finalmente condujo a un gran avance en un transmisor telefónico. En repetidos intentos de mantener un nivel constante de resistencia eléctrica en un prototipo de un largo cable transatlántico, Edison simplemente no pudo resolver el problema. Muchos meses después, en su trabajo sobre el teléfono, Edison utilizó el principio de resistencia variable para ayudar a diseñar un transmisor telefónico que se adaptara a las ondas sonoras cambiantes de la voz de la persona que llama, una técnica que serviría como estándar de la industria para la mayor parte de un teléfono. siglo.

Cuanto más nos adentramos en el examen de los artículos de Edison, dice Israel, más fertilización cruzada reconocemos, con técnicas favorecidas y modelos conceptuales transferidos de un problema a otro. Si bien todos los esfuerzos modernos de I + D deben luchar por equilibrar la libertad creativa con los objetivos prácticos, parece cada vez más que el éxito de Edison se debe mucho al marco libre y flexible en el que prosperaron sus esfuerzos altamente dirigidos.

Preservando el legado

A pesar de la rica herencia tecnológica incorporada en el Sitio Histórico Nacional de Edison y los muchos misterios del trabajo del inventor que aún no se han sondeado, un visitante no puede evitar sorprenderse por el estado lamentable de la instalación. El daño y el deterioro son lo suficientemente graves, de hecho, que la organización sin fines de lucro National Trust for Historic Preservation citó el laboratorio en 1993 como una de las propiedades históricas más amenazadas del país. Al recorrer el edificio principal, por ejemplo, Gerbauckas se aparta de sus comentarios en gran parte optimistas y de orientación histórica para notar los daños causados ​​por el agua de una gran fuga en el techo. A un brazo de distancia, decenas de estantes abiertos contienen todo tipo de artefactos de Edison, incluidos motores, herramientas manuales, piezas de fundición de metal, modelos arquitectónicos y artilugios de toda descripción. Hace apenas dos años, un investigador que trabajaba en la zona se topó con una de las primeras grabaciones fonográficas del mundo enterrada en uno de estos estantes. Bien puede haber más gemas escondidas aquí, dice Gerbauckas con resignación. Simplemente no lo sabremos con certeza hasta que seamos capaces de superarlo todo. Un nuevo techo para el edificio principal, explica, es solo una de las muchas renovaciones costosas que se necesitan en el sitio.

Para combatir estos problemas, Gerbauckas ha ayudado a lanzar una asociación público-privada recientemente revelada para restaurar las instalaciones envejecidas. En un esfuerzo que el inventor emprendedor sin duda habría aprobado, la nueva fundación sin fines de lucro Edison Preservation Foundation solicitará contribuciones privadas para ayudar a mantener el complejo del laboratorio y el archivo de Edison. La inauguración de la asociación atrajo una visita reciente del secretario del Interior, Bruce Babbitt, quien, como jefe titular del Servicio de Parques, elogió el plan como un prototipo para sufragar los gastos de mantenimiento en todo el sistema de parques con fondos insuficientes. Sin duda, sigue existiendo un enorme déficit a pesar del millón de dólares inicial recaudado por el fideicomiso: ahora se estima que la renovación del sitio costará 60 millones de dólares. Pero el plan de asociación ofrece al menos una estructura viable dentro de la cual completar la tarea.

Para fomentar un amplio interés en la nueva asociación, así como para conmemorar el 150 aniversario del inventor, Gerbauckas, DeGraaf y otros que trabajan en el sitio están intentando abrir la colección de Edison a una audiencia más amplia. Esta primavera, los archiveros de Edison lanzarán un sitio web que finalmente incluirá una base de datos de los documentos con capacidad de búsqueda completa. Y DeGraaf está organizando un simposio que será el primero en atraer a un grupo de académicos de todo el mundo a considerar a Edison desde todos los ángulos: como científico, emprendedor e ícono cultural.

Sin embargo, de vuelta en la oficina de archivo, todo sigue igual de bien, ya que Thomas Jeffrey, director asociado del Proyecto Edison Papers, avanza en la aparentemente sísifo tarea de preservar el rico acervo de materiales para la posteridad. Jeffrey calcula que los papeles de Edison, si se apilan, tendrían aproximadamente la misma altura que la Torre Sears de Chicago. Aunque ya ha pasado 17 años intentando catalogar la colección, Jeffrey estima que su dedicado equipo de editores, abriéndose camino a través de esta montaña de papel, necesitará al menos 17 años más para publicar una muestra representativa del trabajo del inventor en microfilm y en 15 a 20 volúmenes impresos. Cuando cree que hasta ahora solo han aparecido 3 volúmenes, añade, incluso 2015 puede resultar una fecha límite optimista.

Jeffrey es sincero en su evaluación de las consecuencias de este lento proceso: hasta ahora, dice, la mayoría de los estudiosos han podido estudiar solo la punta del iceberg de esta colección. Y no hay duda de que el acceso fragmentado al material ha limitado el alcance de la beca. Pero algún día, dice, se desbloquearán los recursos intelectuales escondidos en este sitio. Estamos creando una hoja de ruta esencial para esta colección invaluable.

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