Desconectando la Web

Es una escena cada vez más común: un teletrabajador sentado en un banco del parque, picoteando una computadora portátil. Pero un vistazo por encima del hombro revela algo más sorprendente: navega por Internet, al aire libre y sin cables.



En cualquier lugar, en cualquier momento, el acceso a Internet está ganando terreno en los Estados Unidos a medida que las redes inalámbricas que poseen y administran sus usuarios surgen en más ciudades cada mes, 25 en el último recuento. Aunque empresas como Wayport y MobileStar, con sede en Texas, han proporcionado acceso inalámbrico en lugares como hoteles, aeropuertos y cafeterías, las nuevas redes administradas en forma cooperativa permiten, por primera vez, a los usuarios navegar en áreas públicas al aire libre. Estas redes son establecidas por grupos cuyos miembros prestan su acceso a Internet conectando líneas de abonado digital de alta velocidad (DSL) o conexiones de módem por cable a estaciones base inalámbricas. Estas estaciones base transmiten el ancho de banda a cualquier computadora cercana, comúnmente una computadora portátil o de mano, equipada con una antena para recibir la señal.

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Esta historia fue parte de nuestro número de diciembre de 2001





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Lo que comenzó en la costa oeste como redes geek creadas principalmente por profesionales de la informática, ha dado un giro de conciencia social en la ciudad de Nueva York. El investigador urbano Anthony Townsend ayudó a crear NYCwireless, una organización de voluntarios, no solo para brindar acceso inalámbrico a Internet en los espacios públicos de Nueva York, sino también para cerrar la brecha digital, brindando acceso a Internet de banda ancha a las partes más pobres de la ciudad. Muchos otros grupos están interesados ​​en construir una red que sea para ellos mismos cuando están fuera de la oficina o del hogar, dice Townsend. Estamos intentando construir un servicio público.

Townsend cofundó NYCwireless a principios de este año después de que algunos amigos del área de Boston intentaron configurar una red inalámbrica por una razón más mundana: no podían obtener acceso a Internet de alta velocidad en sus vecindarios. Encontró que lo mismo era cierto en muchas áreas de Nueva York, especialmente las áreas de bajos ingresos, donde afirma que las compañías de cable y teléfono no han actualizado su infraestructura para brindar acceso de banda ancha. Si bien Verizon, por ejemplo, dice que el servicio DSL está disponible en todas las áreas de Manhattan, el mapeo de NYCwireless ha demostrado que la cobertura del servicio no es tan extensa en Harlem como en otros vecindarios.

NYCwireless está tratando de crear relaciones formales con organizaciones que controlan los espacios públicos; ha comenzado a proporcionar acceso a Internet en áreas públicas mediante el establecimiento de seis puntos de acceso inalámbrico en la ciudad, incluso en Washington Square Park, y está hablando con Amtrak sobre la posibilidad de brindar acceso a Penn Station. Y NYCwireless comenzó sus esfuerzos para cerrar la brecha digital presentando una solicitud de subvención de Urban Empowerment Zone, junto con otros grupos del área, para brindar acceso inalámbrico de banda ancha a proyectos de vivienda y otros edificios en Yonkers, al norte de la ciudad de Nueva York. La organización también tiene planes de recolectar donaciones financieras y de equipo para proporcionar a los residentes de bajos ingresos computadoras que puedan acceder a las redes.



medios de comunicación en la política

Las redes inalámbricas comunitarias se remontan al menos a 1996, cuando Sun Microsystems instaló una experimental en Aspen, CO. Pero no fue hasta que Apple Computer popularizó el estándar de redes inalámbricas 802.11b, o Wi-Fi, con su tecnología inalámbrica AirPort. estaciones base que la idea prendió. Apple fue realmente la compañía que lo inició, dice Nigel Ballard, un consultor inalámbrico involucrado en la red comunitaria Personal Telco de Portland, Oregón. Hasta entonces, era demasiado caro para los consumidores. Desde entonces, han surgido redes inalámbricas de propiedad comunitaria en todo el país, cada una con motivos y métodos ligeramente diferentes.

Hasta ahora, solo NYCwireless se ha propuesto con objetivos abiertamente altruistas. La mayoría de los grupos inalámbricos tienen lo que Barrett Canon, fundador de una red en el área de Houston, describe como motivos egoístas: solo queríamos poder acceder a la red dondequiera que estemos. Otros quieren salvar la última milla, llevando el acceso a Internet de alta velocidad a los hogares, y reducir el costo del acceso a Internet de gran ancho de banda esencialmente agrupando el acceso. Quizás el esquema más grandioso pertenece a SeattleWireless: en lugar de proporcionar conexiones a Internet, este grupo tiene como objetivo construir una infraestructura inalámbrica gratuita que permita que cualquier punto de la ciudad se comunique con cualquier otro punto que brinde acceso a archivos de trabajo desde casa, por ejemplo.

Todos estos grupos tienen al menos una cosa en común. Su práctica de redistribuir el ancho de banda choca con algunos obstáculos legales. La mayoría de los acuerdos de servicio para acceso a DSL o módem por cable básicamente dicen: 'No transportarás el tráfico de otras personas', dice Lenny Foner, fundador de la cooperativa inalámbrica Davis-Net, con sede en Somerville, MA. Los proveedores de servicios de Internet de banda ancha no están interesados ​​en que las personas compartan ancho de banda. De hecho, la portavoz de AT&T Broadband, Sarah Duisik, compara la práctica con el robo de televisión por cable. Independientemente de su legalidad o moralidad, el uso compartido del ancho de banda resulta difícil de detectar para los proveedores de servicios de Internet. Para Davis-Net, esperamos que el uso esté apenas por encima del fondo, dice Foner. Dado que la mayoría de los usuarios de la red solo, por ejemplo, revisarán su correo electrónico o navegarán por la Web, el tráfico no aumentará mucho. Es un poco pequeño en comparación con el tráfico que genera una máquina que descarga MP3.

NYCwireless espera evitar este problema por completo; recomienda que los miembros que deseen proporcionar una puerta de entrada a Internet revisen cuidadosamente sus acuerdos de servicio o hagan una contribución para ayudar a comprar una conexión al por mayor (el tipo de conexión que revenden los propios proveedores de servicios). El grupo también ha establecido una política de uso aceptable que todos los usuarios deben cumplir, en parte para proteger a las personas que abren su acceso a Internet a los usuarios inalámbricos de la responsabilidad por cualquier actividad ilegal en la que esos usuarios puedan participar.



Los problemas legales pueden parecer un juego de niños junto con los problemas técnicos que enfrentan las redes. Las redes utilizan una parte sin licencia del espectro de radio que, si bien es gratuita, también está abarrotada: los teléfonos inalámbricos, los radioaficionados y los hornos microondas funcionan en la misma frecuencia. Además, las regulaciones de la Comisión Federal de Comunicaciones dan prioridad a los operadores de radioaficionados, las comunicaciones por satélite y los usuarios industriales, científicos y médicos. Si una red inalámbrica interfiere con alguno de ellos, debe cerrarse. Es más, los edificios, colinas y árboles pueden bloquear las señales, que en condiciones ideales viajan quizás 800 metros, solo unas 10 cuadras de la ciudad. Como resultado, es difícil crear redes extensas en ciudades abarrotadas.

Otros problemas a los que se enfrentan las redes Wi-Fi incluyen la ausencia de mecanismos de privacidad integrados, la posibilidad de que usuarios sin escrúpulos acaparen el ancho de banda y lo que se conoce como el problema de la itinerancia. (En una configuración de red básica, los usuarios que deambulan perderán sus conexiones cuando se muevan de un punto de conexión a otro). Si bien varios grupos están trabajando en soluciones técnicas para cada uno de estos problemas, ninguna organización está tratando de resolverlos todos.

A pesar de los obstáculos legales, regulatorios y técnicos, las redes inalámbricas de propiedad cooperativa están ganando popularidad. Algunos ven esa tendencia como apuntando a una revolución en la forma en que las personas acceden a Internet. Mark Schultz, un asociado senior del bufete de abogados Baker and McKenzie que trabaja pro bono para NYCwireless, dice: Tienes que preguntarte si será parte de la infraestructura del futuro, al igual que las calles o la electricidad o las alcantarillas y todo eso. demás. Si el acceso a Internet es algo a lo que todos tendremos acceso ubicuo. Eso sería genial. Y este puede ser un primer paso para eso.

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