El valor del Hubble

La primera imagen de luz del telescopio Hubble fue aclamada casi universalmente como el comienzo de una nueva era en astronomía y cosmología. Sin embargo, tras un examen más detenido, un equipo de expertos descubrió que la fotografía, que mostraba un cúmulo de estrellas a más de 1.300 años luz de distancia, estaba mal enfocada, era un halo de luz manchado en lugar de la imagen ajustada que esperaban. El resultado fue un desastre de relaciones públicas de primer orden: una vez que fue el favorito de los periodistas científicos, el telescopio Hubble llegó a encarnar todo lo malo de los grandes proyectos científicos del gobierno federal. Los críticos acusaron que estas empresas enormemente costosas no solo estaban disponibles principalmente para comunidades científicas limitadas, sino que eran una mala inversión: la tecnología era tan compleja que las fallas, a veces catastróficas, eran estadísticamente inevitables. La sensación general era que quizás era hora de volver a los proyectos diseñados para entornos de laboratorio pequeños.



Pero en Hubble Vision, la periodista científica Carolyn C. Peterson y el astrónomo John C. Brandt afirman que la inversión en el telescopio Hubble estaba ciertamente justificada. Por supuesto, el telescopio es una máquina tremendamente compleja. Los autores admiten que prácticamente todos los sistemas importantes funcionan con algún defecto que limita su rendimiento o, en algunos casos, hace que los dispositivos de varios millones de dólares no funcionen. La imagen del cúmulo de estrellas que ocasionó tantos elogios y, más tarde, tal aprobación, provino de sus imperfecciones por el uso normal: una pequeña mancha de pintura que se desprendió de la tapa de un dispositivo de prueba causó una fuga de luz, y por lo tanto, un espejo crucial fue molido con un error de aproximadamente una micra, o una millonésima parte de un metro. Un panel solar aleteante que movía el telescopio manchaba otras imágenes. Además, siguen apareciendo problemas de software, como los que han afectado a los sensores de guía fina, que a veces han enfocado el telescopio en el objetivo equivocado. Sin embargo, debido a las capacidades únicas de los muchos instrumentos del telescopio, señalan los autores, estamos siendo testigos de avances en prácticamente todos los aspectos de la astronomía, la astrofísica y la cosmología.

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Esta historia fue parte de nuestro número de abril de 1997





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Dado que el Hubble opera en el espacio, donde los efectos de filtrado de la atmósfera terrestre no son un problema, su espectrógrafo de alta resolución Goddard, o GHRS, puede concentrarse en las emisiones de radiación ultravioleta con un detalle sin precedentes. Y a través de la espectroscopia, una técnica que descompone esas emisiones en las longitudes de onda que las componen, los investigadores pueden comenzar a comprender los ciclos de vida de los cuerpos celestes. La razón es que diferentes longitudes de onda están asociadas con elementos químicos específicos, que sabemos que se comportan de manera predecible. Beta Pictoris, una estrella rodeada de elementos que parecen fusionarse en planetas, es uno de los cientos de sujetos que se están estudiando. Las observaciones de los diversos elementos que caen en su núcleo, así como los que forman órbitas a su alrededor, han permitido a los astrofísicos registrar las etapas del desarrollo de un sistema estelar por primera vez. GHRS puede incluso determinar la composición química de regiones precisas dentro de Beta Pictoris.

El telescopio también podría desafiar una noción fundamental de su homónimo, Edwin Hubble, ya que los astrónomos intentan definir con mayor precisión la constante de Hubble, es decir, la velocidad a la que las galaxias se alejan unas de otras. Debido a su posición ventajosa en el espacio, donde, nuevamente, no hay atmósfera para complicar las cosas, el telescopio Hubble puede refinar en gran medida las técnicas para medir distancias galácticas, y si los refinamientos resultan ser significativos, significaría que las galaxias se están alejando de unos a otros más rápido o más lento de lo que Hubble había pensado. Y eso, a su vez, podría significar un cambio en nuestra noción de la edad del universo: una tasa más rápida sugiere un universo más joven, una tasa más lenta uno más antiguo.

asteroide golpeando la tierra 2019

Quizás los descubrimientos más sorprendentes sean aquellos que no encajan del todo en la ciencia conocida. Peterson y Brandt exploran una larga lista de tales fenómenos, incluida la estrella químicamente peculiar Chi Lupi, que exhibe concentraciones extraordinarias, 100.000 veces más altas de lo normal, de mercurio, oro y platino. Algunos científicos creen que pequeñas diferencias en la radiación proveniente del núcleo de la estrella pueden crear presiones que concentren estos elementos inusuales en la superficie de la estrella. Otra hipótesis tiene que ver con la observación de que Chi Lupi es parte de un sistema binario, o dos estrellas que giran una alrededor de la otra: teóricamente, las interacciones gravitacionales de Chi Lupi con su compañera binaria podrían haber ejercido el tipo de fuerzas que traerían los elementos en pregunta a primer plano.



O tomemos la Supernova 1987a, que, como ha demostrado el telescopio Hubble, desarrolló una serie de misteriosos anillos exteriores años después de que la explosión responsable de la misma se extendiera al espacio. Nadie sabe por qué, y si este desarrollo finalmente no puede explicarse, podría indicar que las teorías convencionales a través de las cuales se buscan explicaciones son simplemente inadecuadas. El resultado podría ser revisiones fundamentales en nuestra visión del universo.

Astronomía y valores sociales

Esto es algo emocionante y constituye un caso muy convincente a favor del telescopio Hubble. Pero el argumento de los autores habría sido más fuerte si no se hubieran basado tanto en su redacción de los hallazgos del telescopio. Por un lado, habrían hecho bien en dedicar más atención a la calidad de las ilustraciones fotográficas del libro. Si bien proporcionan algunas imágenes deslumbrantes, como una toma de los misteriosos anillos que emanan de la Supernova 1987a, muchas de las mejores fotos se atribuyen a la Voyager o a los telescopios terrestres.

Además, cualquier vista transversal amplia de la investigación realizada en una época de avance explosivo está destinada a dejar algunas cosas fuera, y da la casualidad de que Hubble Vision omite una de las contribuciones más interesantes del telescopio: la evidencia de que el número de galaxias en el El universo podría ser 10 veces mayor de lo que habíamos pensado anteriormente. Al escudriñar las imágenes más claras del Hubble de lo que, desde el suelo, parece ser un espacio vacío, los astrónomos pueden en realidad discernir galaxias adicionales que están tanto lejanas como en las primeras etapas de formación.



Más significativamente, el libro no da la debida consideración a las características que indican el mayor valor social del telescopio. Por ejemplo, Hubble ofrece una vía inusual para la participación pública. Los posibles observadores, ya sean profesionales o no, pueden solicitar asignaciones de tiempo a través de un proceso abierto de revisión por pares. A Jim Secosky, un profesor de biología de secundaria preocupado por el inexplicable brillo de la luna de Júpiter, Io, se le permitió usar el telescopio para investigar la hipótesis de que la causa era la evaporación de la escarcha de dióxido de azufre. Al hacer que estas oportunidades estén disponibles, el telescopio Hubble está aumentando la participación de estudiantes y aficionados en las ciencias de la vida real.

lo que hay en tu mente

Pero a pesar de que su caso para el telescopio podría ser más sólido, Hubble Vision traerá una sensación de asombro a una amplia audiencia de entusiastas de la ciencia. Los autores no solo ofrecen un rico menú de descubrimientos de vanguardia, sino que también explican los problemas científicos detrás de los hallazgos para que los legos puedan entenderlos. Y al realizar este servicio básico, el libro podría, finalmente, ayudar a que el debate sobre la gran ciencia sea más significativo. Los tipos de avances que el Hubble ha facilitado son el resultado de una agenda de investigación que está bien definida pero que se expande continuamente a medida que llega más información. El hecho es, sin embargo, que no todos los grandes proyectos científicos tienen una agenda tan flexible. Un buen ejemplo es el supercolisionador superconductor, cuya misión estaba estrictamente circunscrita a aplastar átomos en busca de partículas exóticas. Al reflexionar sobre estos asuntos, el lector pronto comienza a preguntarse si podríamos encontrar una manera de establecer un criterio más claro de éxito para los grandes proyectos científicos, y una vez que eso sucede, se ha devuelto un poco de sutileza al tema. La gente, al menos, ya no piensa estrictamente en dólares y centavos.

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