El viajero virtual

Me siento muy pequeño mientras paso con cautela por una arteria humana. Un sendero se abre delante de mí y, mientras lo sigo, noto un torrente de sangre marrón que fluye silenciosamente hacia mí. Un golpe constante me hace consciente de lo cerca que debo estar de un corazón que late. La sangre se arremolina cuando llego a una bifurcación en el camino.



Voy a la izquierda, camino unos pasos y me estrello.

Me arranco los anteojos tridimensionales y encuentro mi nariz pegada a una pared blanca. Estoy en un cubo de dos metros y medio, con pantallas en tres paredes y otra debajo de mis pies.





Observando el fluir del río

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Esta es la cueva de realidad virtual en el Centro de Visualización y Computación Científica Avanzada de la Universidad de Brown. Grandes proyectores de rayos catódicos alimentados por potentes ordenadores proyectan imágenes en 3-D de alta resolución en las tres paredes y el suelo.

Modelar el flujo sanguíneo es solo una aplicación de esta tecnología inmersiva. Además de las imágenes médicas, la cueva virtual de Brown se utiliza para simulaciones en campos tan diversos como la arqueología y el arte de estudio.



La cueva es como el holodek de Star Trek, excepto que no se puede tocar nada, bromea David Laidlaw, curador de la cueva y profesor asistente de informática.

Cuando me vuelvo a poner las gafas estéreo, me vuelvo a sumergir en un vaso sanguíneo virtual. Lo que veo se mueve y cambia a medida que cambio mi mirada. Gracias a un panel de cristal líquido en las gafas que llevo, la computadora está rastreando incluso los movimientos más pequeños de mi cabeza.

Estar aquí dentro de la arteria es un punto de vista inusual, comenta Andrew Forsberg, leyendo mi mente.

Forsberg coescribió la simulación para ayudar a los investigadores médicos a investigar problemas como la velocidad del flujo sanguíneo alrededor de un bypass coronario, las consecuencias de insertar el bypass en una ubicación diferente de la arteria y el efecto del flujo sanguíneo en las formaciones de placa.



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Esta es solo otra forma de simular el flujo de fluidos, dice. Estamos tratando de explorar cómo estar inmersos en el flujo podría ayudarnos a aprender sobre estos problemas.

Viendo el pasado

Y ahora, lejos de las complejidades de las imágenes médicas, estoy paseando por las antiguas ruinas de Petra, en Jordania. Dejo atrás columnas romanas de ricas texturas y entro en el Gran Templo, que una vez se extendió a lo largo de tres campos de fútbol.

Esto es ARCHAVE, una aplicación que reconstruye el famoso sitio de excavación y tiene el potencial de convertirse en una importante herramienta para el análisis arqueológico.

Cambiando a una vista diferente, ahora veo una representación idealizada gris de las ruinas. Desde aquí puedo reunir cualquier tipo de información: tipos de suelo, datos de trincheras o detalles de los casi 250.000 artefactos desenterrados por la arqueóloga de Brown Martha S. Joukowsky y su equipo.

En arqueología, lo realmente importante es documentar el sitio y los patrones que contiene, explica Eileen Vote, arquitecta que trabajó con el ingeniero civil Daniel Acevedo para concebir y desarrollar ARCHAVE. Nos dimos cuenta de que si pudiéramos incorporar las trincheras y los datos dentro de ellas, y luego darles a los arqueólogos una forma de visualizarlos en 3-D, podrían hacer muchos análisis visuales que no podían hacer antes.

Al ponerse un guante que funciona como un mouse, Acevedo junta dos dedos para abrir un menú en 3-D. Le dice a ARCHAVE que muestre todas las áreas donde se encontró cerámica, y varios puntos en el sitio de repente se iluminan con triángulos rojos brillantes.

No tienes la suciedad, pero tienes todos los objetos, dice Vote con orgullo.

ARCHAVE actualmente muestra solo una reconstrucción arqueológica de la antigua Petra. Pero su éxito ha inspirado a Acevedo a poner su mirada en desarrollar las herramientas que los arqueólogos necesitarán para construir sus propias reconstrucciones de realidad virtual.

Diferentes golpes

Y ahora estoy en otro mundo, pincel en mano, contemplando la embriagadora libertad de pintar mi propia realidad.

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Soy CavePainting, y el estudiante de doctorado Daniel Keefe me envuelve en pinceladas tridimensionales como si el aire que nos rodea fuera un lienzo.

Un nuevo medio dramático para los artistas, el programa CavePainting también tiene potencial para la visualización científica, dice Laidlaw, quien siente que la inspiración y la riqueza personal del arte también deben impregnar imágenes científicas.

Con el guante, Keefe invoca una herramienta 3D llamada selector de color con la que puedo cambiar el brillo, la saturación y el tono de mis pinceladas. También puedo cambiar el tamaño de mi pincel y hacer zoom en la imagen para renderizar detalles finos. Otras funciones llamadas Splat, Extrude y Jackson Pollock me permiten cambiar la textura de mis pinceladas.

Mejor aún, una vez que pinto una imagen, puedo atravesarla.

[Con este programa] puedes crear un mundo en el que vives, dice Keefe. Ahora quiero comenzar a trabajar para hacer que estas imágenes se vean aún más atractivas visualmente, y luego hacer que interactúen con usted.

De vuelta al mundo real

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Las primeras cuevas de realidad virtual se desarrollaron alrededor de 1993, y ahora hay varios cientos de ellas en instituciones de investigación de todo el mundo. Desafortunadamente, rara vez están abiertos al público.

Para el público, lo más parecido a una experiencia en una cueva se puede encontrar en los teatros de realidad virtual que utilizan sistemas de proyección a gran escala conocidos como muros de energía. Algunos de estos ya se han construido en Europa y Asia.

Sin embargo, los teatros de realidad virtual no ofrecen la misma sensación de inmersión profunda que las cuevas, dice Klaus-Peter Beier, director del Laboratorio de Realidad Virtual de la Universidad de Michigan.

Cuando salgo de la cueva y camino afuera, mi cabeza nada con las imágenes que he visto. Los mundos que la cueva puede conjurar definitivamente Mira verdadero. Pero cuando me paro al sol y siento la brisa del verano, me doy cuenta de que en la cueva no hay nada que oler, no hay mucho que oír y ciertamente nada que probar o tocar.

Algún día llegará allí, creo, pero la realidad de la cueva aún no es tan real.

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