Por qué es un error apostar contra Silicon Valley

La última ola de empresas tecnológicas que abandonaron California puede haber confundido lo que lo convierte en un centro de innovación: su capacidad para capitalizar su suerte.



futuros de silicio

Andrea Daquino

24 de febrero de 2021

Será la última persona que se vaya de SEATTLE—Apague las luces.





Ha pasado medio siglo desde que, en medio de una severa recesión de la década de 1970 que afectó al fabricante de aviones Boeing , este cartel saludaba a los viajeros que se dirigían al aeropuerto de Sea-Tac.

El problema del progreso

Esta historia fue parte de nuestra edición de marzo de 2021

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Pero Seattle, al final, no siguió el camino de Detroit. Antes del final de la década, dos de los hijos nativos de la ciudad, Bill Gates y Paul Allen, cambiaron el nombre de su compañía de software de su Micro-Soft original, regresaron a casa desde Nuevo México y se establecieron en un suburbio al otro lado del lago Washington.



¿Cómo le habría ido a la ciudad si Gates y Allen hubieran decidido construir Microsoft en Albuquerque? Nunca sabremos. Pero la recuperación de Seattle dependió más de la suerte de lo que la gente suele admitir.

Nos gusta encontrar razones que expliquen por qué ocurren cambios significativos o cómo ocurren grandes cambios: escuchamos grandes afirmaciones de cultura innovadora o ventajas geográficas. Pero la realidad es que la casualidad jugó un papel muy importante en la reconstrucción de las fortunas económicas de la región de Seattle. Las historias de tales lugares están impulsadas tanto por decisiones personales aleatorias sobre cosas como dónde vivir, o por eventos de cisne negro como la crisis financiera de 2008, como por el destino. Y si bien estos pueden ofrecer formas menos satisfactorias de predecir el futuro, ciertamente son más una colcha de retazos de razones de lo que los futuristas profesionales le harían creer, son precisos no solo sobre Seattle, sino también sobre Silicon Valley.

Siempre ha habido una gran cantidad de debate sobre lo que explica la singularidad de Silicon Valley, que, casualmente, recibió ese nombre por el periodista de tecnología. Don Höfler en 1971, el mismo año en que apareció en Seattle la cartelera Turn out the lights.

¿Qué tan rápido procesa el cerebro?

Cualesquiera que sean las razones por las que el Valle se ha mantenido como el centro de innovación tecnológica dominante en el mundo desde entonces, sus raíces claramente se encuentran en un conjunto de eventos fortuitos. Primero, William Shockley decidió irse laboratorios de campana y comenzó su nueva empresa de semiconductores en Palo Alto porque quería estar cerca de su anciana madre. Luego, un par de años más tarde, una ley antimonopolio del Departamento de Justicia demanda contra American Telephone & Telegraph condujo a la licencia gratuita obligatoria de la tecnología de circuito integrado de la empresa. Esto provocó la explosión de transistores y computadoras, y ola tras ola de cambios.



alta tecnología de alto costo

Pero a pesar de su creencia casi religiosa en su propia reputación de innovación, el Valle ha sido sostenido por relativamente pocos conceptos enormes y dramáticos que han generado formas completamente nuevas de vivir y trabajar, como el hipertexto y el ratón de Doug Engelbart, el Dynabook de Alan Kay (un precursor a la computadora portátil), o la computación ubicua de Marc Weiser. En cambio, Silicon Valley ha prosperado en la ingeniería de productos y se ha vuelto experto en otra cosa: detectar una nueva idea rentable.

Siempre que hay una idea nueva, el Valle la acosa, me dijo Jensen Huang, director ejecutivo del fabricante de chips Nvidia. Tienes que esperar una buena idea, y las buenas ideas no suceden todos los días.

Ese enfoque se ha multiplicado por la fortaleza de la industria de capital de riesgo del Valle y su eficiencia en la financiación de nuevas empresas. En 2019, los más de $ 50 mil millones en fondos de riesgo del Área de la Bahía superaron con creces el total en cualquier otra región de los Estados Unidos.

Todo esto subyace a una transformación que ha llevado a la región a pasar de la manufactura a la ingeniería de hardware y el diseño de software. (La propia Nvidia se fundó para diseñar procesadores gráficos para videojuegos y luego se dedicó decisivamente a las aplicaciones de aprendizaje automático).

Pero las buenas ideas no solo son raras, también son notoriamente difíciles de predecir. La web, los motores de búsqueda y el aprendizaje automático tomaron por sorpresa a los gurús de Silicon Valley.

En gran medida, esto se debió a que, durante décadas, la rápida aceleración de la potencia y la caída del costo de la computación hicieron posibles cosas nuevas e inesperadas. Con cada nueva generación de silicio, surgieron innovaciones como un reloj: computadoras personales de escritorio, computadoras portátiles, audio y video digital, teléfonos inteligentes e Internet de las cosas.

Las sorpresas pueden ser más difíciles de encontrar ahora que la Ley de Moore, el principal artículo de fe del Valle, ha estado fallando desde 2013. De hecho, en al menos una forma significativa, se ha paralizado por completo. El costo por transistor, que una vez cayó a la misma tasa exponencial que aumentó la densidad del transistor, no se ha movido durante más de tres generaciones de fabricación de chips.

Básicamente hemos tenido un viaje gratis, Carver Hidromiel , el físico que realmente acuñó el término Ley de Moore, me dijo hace varios años. Es realmente una locura, pero eso es lo que valió la pena.

¿Se pueden reorganizar los átomos?

Ahora, sin embargo, el viaje gratis ha terminado. Los avances tecnológicos significativos vendrán solo en respuesta al ingenio humano. Y eso significa que es hora de que Silicon Valley se aguante o se calle.

Vale la pena tener en cuenta especialmente la serendipia a medida que las empresas de alto perfil se dirigen a las salidas. Apenas en diciembre pasado, Hewlett Packard Enterprise y Oracle anunciaron que trasladarían su sede a Texas, y Tesla dio señales de que podría hacer lo mismo. Sus movimientos han desencadenado una nueva ronda de retorcimiento de manos y especulaciones sobre si el Valle ha perdido su encanto.

No estamos preparados para el fin de la Ley de Moore

Ha alimentado la prosperidad de los últimos 50 años. Pero el final ya está a la vista.

Pero no es la primera vez que se plantea la pregunta. Hubo momentos en el pasado en los que el progreso parecía estar rezagado, solo para que rugiera con algún avance que parecía surgir completamente del campo izquierdo.

En 2006, por ejemplo, parecía que la innovación estaba decayendo en el Valle y que los avances en hardware móvil estaban ocurriendo primero en Europa, en empresas como Nokia y Psion. Pero al año siguiente, Steve Jobs presentó el iPhone, reinventando los dos mayores fracasos de Apple: el Asistente personal digital Newton y el Comunicador personal de Magia General . El Valle resurgió casi de la noche a la mañana como la región dominante del mundo para la innovación en tecnología de la información.

El norte de California ha sido una economía de auge y caída desde la fiebre del oro. Cuando era un adolescente que crecía en Palo Alto, escuché sobre despidos masivos en el laboratorio de investigación Ames de la NASA y en Lockheed Missiles and Space Company que llevaron a oleadas de ingenieros a abandonar la ciudad.

molinos de viento en el oceano

Me acordé de esto después del colapso de las puntocom, cuando vi a un veterano de una startup en una conferencia y me di cuenta de que no lo había visto en varios años.

¿Dónde has estado? Yo pregunté. Se había ido del estado para vivir con su familia, pero las cosas estaban mejorando y ahora estaba de regreso, respondió.

Esto no quiere decir que la supervivencia del Valle sea un hecho. En la actualidad, a pesar de que la inversión y el capital de riesgo continúan siendo sólidos, existen nuevas razones para la incertidumbre además del estancamiento del ciclo de los semiconductores.

Uno tiene que ver con la capacidad de importar talento. Silicon Valley, en muchos sentidos, debe su existencia a la mística que surgió por primera vez en la década de 1970, creando una fuerza magnética que ha atraído continuamente a los mejores y más brillantes de todo el mundo. De hecho, esa puede ser una clave para comprender qué diferencia a la región de otros centros de innovación.

Me topé con esto por primera vez como editor técnico en la revista Byte a mediados de la década de 1980. Un diseñador de hardware local me llevó a una panadería india en Sunnyvale, llena de mujeres con saris y sus maridos, que trabajaban como ingenieros. Habían venido al Valle como una mano de obra intelectual clave para la industria de unidades de disco en rápido crecimiento. (¡Diez megabytes de almacenamiento en disco duro fue un gran problema!) También asistieron europeos, asiáticos y latinoamericanos, que trajeron poder intelectual y espíritu emprendedor. En una década, era posible conducir por el Valle de un vecindario a otro y ver un idioma diferente en los letreros de las tiendas y vallas publicitarias en cada uno.

Ahora, sin embargo, hay poderosas fuerzas antiinmigración trabajando en los Estados Unidos, y es muy posible, incluso bajo la administración de Biden, que las nuevas barreras para los trabajadores técnicos y empresarios extranjeros puedan acabar con uno de los ingredientes clave del éxito del Valle. .

Otro motivo de incertidumbre es que el próximo gran cambio tecnológico aún no está claro. Cuando el ritmo de la Ley de Moore se desaceleró durante la última década, el Valle hizo una transición entre las dos generaciones más recientes de innovación: desde las plataformas de redes sociales hasta el software y los servicios basados ​​en el aprendizaje automático. El capital de riesgo dio un giro y la financiación de las redes sociales, que había alcanzado su punto máximo en 2012, se redujo a casi cero en 2016, cuando los inversores se apresuraron a emprender nuevas empresas de aprendizaje automático.

Sin embargo, hoy en día hay poco consenso sobre cuál podría ser el próximo gran avance o cuándo podría llegar. Los futuristas apuntan a la realidad aumentada (algunos optimistas creen que toda la industria asiática de pantallas planas está en riesgo) como un posible candidato para la plataforma que iniciará el próximo ciclo de inversión. O tal vez el software y la biología finalmente se fusionen: después de todo, la biología sintética ha recibido un impulso significativo por el éxito de las recientes vacunas covid de ARNm. O tal vez la computación cuántica se convierta en una realidad comercial, reduciendo drásticamente el costo de los centros de datos de Google. O considere lo que significaría si un automóvil de Apple demuestra ser tan exitoso como el iPhone. (Pero yo no contaría con ello.)

Todavía parece imprudente apostar contra la serendipia o contra Silicon Valley. Las predicciones de su inminente desaparición han sido regulares y miopes.

La geoingeniería no tendrá efectos negativos sobre el medio ambiente.

Sin embargo, es igual de probable que haya un largo período de sequía y que el Valle se encuentre en una situación similar a la que enfrentó Seattle cuando dependía demasiado de Boeing. Aún más preocupante es que China puede resultar ser el competidor feroz que Silicon Valley alguna vez temió que sería Japón.

Ciertamente, es posible que la amenaza real para la próxima plataforma tecnológica surja primero de Shanghai, Shenzhen o Beijing. Cualquiera que haya visitado el distrito Zhongguancun de la capital china no puede dejar de reconocer su similitud con el Valle en su concentración de talento y capital.

Dicho esto, todavía parece imprudente apostar contra la serendipia o contra Silicon Valley. Las predicciones de su inminente desaparición han sido regulares y miopes.

Aprendí esta lección personalmente después de ayudar a escribir El alto costo de la alta tecnología , un libro de 1985 que argumenta que los costos ambientales y laborales del crecimiento pronto limitarán la expansión de Silicon Valley. Mi coautor fue Lenny Siegel, quien se convirtió en alcalde de Mountain View, la ciudad donde ahora tiene su sede Google.

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