Historia mundial sobre hielo

Desde el exterior, el cobertizo de almacenamiento en el campus de la Universidad de New Hampshire (UNH) en Durham parece bastante discreto: una caja blanca estándar de 48 por 12 pies. Tampoco parece demasiado notable desde el interior, ya que alberga algunas sierras de calar eléctricas y rejillas que contienen miles de botes cilíndricos llenos de hielo. Sin embargo, este no es su casillero de hielo promedio. Contiene todos los trozos de una franja de hielo de dos millas extraída de una enorme capa de hielo en Groenlandia. Además, este hielo contiene datos vitales sobre el clima de la Tierra durante los últimos 250.000 años y ofrece el registro más detallado hasta ahora de los últimos 110.000 años de la historia de nuestro planeta.



De alguna manera, las capas de hielo nos dicen más sobre cómo era el medio ambiente en las latitudes del norte hace 100.000 años de lo que podemos aprender sobre los años 1700 y 1800 a partir de registros humanos, dice Paul Mayewski, director de investigación glacial de la UNH y científico jefe de la Proyecto dos de la capa de hielo de Groenlandia (GISP2). Esos registros escritos consisten principalmente en lecturas de temperatura, pero podemos usar el hielo para analizar 45 variables diferentes.

Lo que no sabemos

Esta historia fue parte de nuestro número de julio de 1997





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Mayewski ve las capas de hielo como una máquina del tiempo que no solo nos cuenta sobre la historia de la tierra, incluidos los efectos de cientos de erupciones volcánicas, sino también sobre la historia de la humanidad. Este depósito congelado está proporcionando una gran cantidad de información tanto a los científicos de la tierra como a los arqueólogos.

¿Cómo pueden extraer tanta información de trozos de hielo ordinarios? Las capas de hielo de Groenlandia están compuestas por nieve que cae a la tierra y transporta compuestos del aire, incluidos productos químicos, metales, polvo e incluso lluvia radiactiva. La nieve se acumula capa por capa, año tras año, atrapando estas sustancias. La presión de la nieve acumulada eventualmente crea hielo, y las burbujas que se forman en el hielo sellan pequeñas muestras de la atmósfera. En los laboratorios de la UNH y en otros lugares, los científicos pueden identificar con precisión las capas anuales en el hielo, como los anillos en el tronco de un árbol, para determinar la composición de la atmósfera en ese momento.

Los archivos congelados de Groenlandia contienen vestigios notables de empresas industriales a lo largo de los siglos. Por ejemplo, el registro muestra que la contaminación a gran escala más temprana comenzó hace unos 2.500 años y continuó durante los siguientes 800 años, como resultado de la extracción y la fundición de plomo y plata durante las épocas griega y romana. De hecho, la contaminación por plomo en ese período se elevó a cuatro veces los niveles de fondo naturales, según Claude Boutron, un científico francés cuyo equipo estudió trozos de hielo de un esfuerzo de muestreo paralelo, el Proyecto Europeo Groenlandia Ice-Core.



Otros hallazgos indican que el declive del Imperio Romano fue seguido por una caída constante en la contaminación por plomo: las concentraciones de plomo en los núcleos de hielo cayeron durante la Edad Media y no superaron los niveles romanos hasta el comienzo de la Revolución Industrial. Un aumento aún más pronunciado ocurrió en el siglo XX cuando las concentraciones de plomo se elevaron a unas 200 veces los niveles naturales (pre-griegos y romanos), presumiblemente debido en gran parte a la introducción de aditivos de plomo a la gasolina.

Otros productos químicos también han mostrado un aumento espectacular. Según los datos del núcleo de hielo, las concentraciones atmosféricas de dióxido de carbono subieron casi un 30 por ciento, las concentraciones de metano se duplicaron y las concentraciones de sulfato (un subproducto de la combustión del carbón) se han triplicado aproximadamente desde el inicio de la Revolución Industrial.

Nuevos contaminantes comenzaron a aparecer en Groenlandia a fines de la década de 1950: estroncio 90 radiactivo y cesio 137, consecuencia principalmente de los programas de pruebas nucleares estadounidenses, soviéticos y británicos. Estas consecuencias alcanzaron un pico en 1963 y luego disminuyeron con la firma del Tratado de Prohibición de Pruebas Atmosféricas más tarde ese año, dice Jack Dibb, científico de la UNH en el Grupo de Investigación de Glaciares. Todavía vemos pequeños golpes en los años setenta y ochenta de las pruebas realizadas por chinos, franceses y quizás algunos otros que no conocemos. Más desechos radiactivos en forma de cesio-134 y 137 llegaron a Groenlandia en mayo de 1986 por cortesía del accidente nuclear de Chernobyl en Ucrania. Esta nube radiactiva depositó isótopos en el hielo antártico, lo que sugiere que todo el planeta fue contaminado por la fusión del núcleo.

de que trata wikileaks

Pero la historia que cuenta el hielo no es del todo mala. Las concentraciones de contaminantes clave (incluido el plomo) que llegan a Groenlandia en realidad han disminuido desde la aprobación de la Ley de Aire Limpio de EE. UU. En 1970 y la posterior represión de las emisiones. Aún así, durante los más de 100.000 años que abarcan estos núcleos de hielo, los niveles de dióxido de carbono y metano, ambos gases de efecto invernadero, nunca han sido más altos de lo que son hoy, dice Martin Wahlen, físico del Instituto Scripps de Oceanografía, y la magnitud de este cambio inducido por el hombre es verdaderamente notable. Con respecto a las concentraciones de dióxido de carbono y metano, dice, la humanidad ha provocado un cambio de aproximadamente la misma magnitud que el que ocurre naturalmente entre los períodos glacial e interglacial. Si bien este cambio natural tuvo lugar en el transcurso de decenas de miles de años, sin embargo, el cambio inducido por el ser humano se produjo solo en los últimos siglos.



Una de las mayores sorpresas que surgieron del proyecto GISP2 es el descubrimiento de cambios climáticos rápidos que ocurren dentro de un marco de tiempo de décadas o menos. Hemos demostrado, en al menos ocho ocasiones distintas, que el cambio climático se ha producido de forma abrupta a medida que las civilizaciones se estaban desarrollando en los últimos miles de años, dice Mayewski. Estos cambios pueden poner en riesgo a las personas que viven en entornos extremos, ya sean muy fríos o áridos. Si vive en un área marginal como esa, un ligero cambio en la temperatura o la humedad puede arruinarlo.

Por ejemplo, Mayewski y el arqueólogo de Yale Harvey Weiss han encontrado una sorprendente correlación entre un evento climático en el 2200 a. C., que resultó en una sequía extrema desde Europa a la India, y el colapso del Imperio Mesopotámico, que se basó cerca de una región desértica en lo que es ahora Irak. Eso no significa que el cambio climático fue el único factor, pero probablemente jugó algún papel, dice Mayewski.

Mayewski se asoció con el arqueólogo Tom McGovern de Hunter College y otros para investigar un misterio similar desde hace mucho tiempo sobre la desaparición de los colonos nórdicos en el oeste de Groenlandia a partir de mediados del siglo XIV. Los registros centrales indican un invierno realmente frío alrededor del año 1350 y una serie de veranos progresivamente más fríos, dice McGovern. La peor noticia para estas personas habría sido una serie de veranos fríos, lo que habría reducido una temporada de cultivo ya corta, y eso es exactamente lo que sucedió. Siempre se sospechó que el clima, agrega, jugó un papel en la destrucción del asentamiento, pero necesitábamos los nuevos datos del núcleo de hielo, que tienen una resolución en la escala de años y estaciones individuales, para precisarlo realmente.

A continuación, McGovern espera descubrir si la extinción generalizada de mastodontes, mamuts lanudos y otros animales hace 10.000 años al final del Pleistoceno se debió principalmente al cambio climático oa la depredación humana. Ha habido un tremendo debate en arqueología durante años, y los datos de Groenlandia finalmente pueden ayudarnos a resolverlo.

Mayewski espera que los estudios futuros revelarán muchas otras asociaciones entre los eventos climáticos revelados en las capas de hielo y los principales puntos de inflexión en la historia de la humanidad. El siguiente paso, dice, es producir núcleos de hielo de otras partes del mundo, de ahí un programa de perforación profunda que comenzó el año pasado en la Antártida. Los colaboradores de GISP2 también están comenzando a comparar los datos del núcleo de hielo con los registros climáticos correspondientes obtenidos de anillos de árboles, sedimentos de lagos y corales.

La clave no es solo agrupar los datos, dice McGovern: realmente es necesario unir a las personas para formar equipos diversos, y las colaboraciones de este tipo entre climatólogos, arqueólogos, paleontólogos e historiadores están abriendo un área completamente nueva con un enorme potencial. En términos de explotar el cuerpo de información encerrado en las profundidades de las capas de hielo del mundo, agrega Mayewski, solo hemos comenzado a arañar la superficie.

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